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Il temperamento conta.

Soprattutto quando sono coinvolte le armi nucleari e non puoi – non sai cosa sta facendo il nemico, e sei spaventato. Quindi aiuta (aiuta molto) riuscire a restare calmi e lucidi.

Il mondo ha un debito enorme con un ufficiale di marina russo pieno di autocontrollo, che probabilmente ha salvato la vita a tutti gli esseri umani. A me, a te che stai leggendo e a tutti quelli che conosci. Anche quelli di voi che non erano ancora nati.

Voglio raccontare la sua storia …

È l’ottobre 1962, siamo all’apice della crisi dei missili cubani, e nei Caraibi c’è un sottomarino sovietico che è stato avvistato dalla marina americana. Il presidente Kennedy ha bloccato Cuba. Non è consentito il traffico marittimo.

Il sottomarino si nasconde nell’oceano e gli americani stanno lasciando cadere le cariche di profondità a sinistra e a destra dello scafo. Dentro, il sottomarino sta oscillando, tremando ad ogni nuova esplosione. Quello che gli americani non sanno è che questo sottomarino ha a bordo un siluro tattico nucleare, disponibile per il lancio, e che il capitano russo si sta chiedendo: Devo sparare?

Questo è quello che in realtà è successo.

Il russo in questione, un esausto e nervoso comandante di sottomarino di nome Valentin Savitsky, decise di farlo. Ordinò che il missile con la punta nucleare fosse pronto. Il suo secondo in comando ha approvato l’ordine. Mosca non aveva comunicato con il suo sottomarino per giorni. Undici navi della US Navy erano vicine, tutti possibili bersagli. La bomba atomica su questo missile aveva all’incirca la potenza della bomba di Hiroshima.

“LI FAREMO ESPLODERE ORA…”

Le temperature nel sottomarino erano salite oltre i 100 gradi. Il sistema di condizionamento era rotto e la nave non poteva affiorare senza essere esposta.
Il capitano si sentì condannato.
Vadim Orlov, un ufficiale dei servizi segreti che si trovava lì, ricorda un’esplosione particolarmente rumorosa:

“Gli americani ci hanno colpito con qualcosa di più forte delle bombe a mano – apparentemente con una bomba di profondità”  , scrisse in seguito . “Abbiamo pensato, è tutto, è la fine”.

Il capitano sovietico gridò:

“Forse la guerra è già iniziata … Li faremo esplodere ora! Moriremo, ma li affonderemo tutti – non diventeremo la vergogna della flotta “.

Se Savitsky avesse lanciato il suo siluro, se avesse vaporizzato un cacciatorpediniere o una portaerei degli Stati Uniti, gli Stati Uniti avrebbero probabilmente risposto con le armi giustificandosi di essere stati aggrediti con armi nucleari; “così” scrisse l’archivista russa  Svetlana Savranskaya , questo evento avrebbe dato “l’avvio ad una catena di sviluppi involontari, che avrebbe potuto portare a conseguenze catastrofiche “.

Ma non è successo, perché è in questo momento che Vasili Alexandrovich Arkhipov entra nella storia.

Aveva 34 anni in quel momento. Di bell’aspetto, con una chioma piena e qualcosa come uno spiedo che penzolava sulla sua fronte. Era uguale a Savitsky, il comandante della flottiglia responsabile di tre sottomarini russi in questa missione segreta a Cuba – ed è forse uno degli eroi più silenziosi e non celebrati dei tempi moderni.

Quello che ha detto a Savitsky non lo sapremo mai, non esattamente.

Ma,  dice Thomas Blanton , ex direttore del National Security Archive non governativo  , in poche parole, questo “ragazzo chiamato Vasili Arkhipov ha salvato il mondo”.

Arkhipov, descritto da sua moglie come un uomo modesto e dalla voce pacata, ha semplicemente parlato con Savitsky.

I dettagli esatti sono controversi. Ciò che è certo è che ognuno dei tre capitani dei  sottomarini sovietici nell’oceano intorno a Cuba aveva il potere di lanciare un siluro nucleare se – e solo se – avesse avuto il consenso di tutti e tre gli alti ufficiali a bordo.
Sul suo sottomarino, Savitsky diede l’ordine e ottenne un voto di sostegno, ma Arkhipov  esitò. Non era d’accordo.

Sosteneva che ciò che stava accadendo  non era un attacco.

I rapporti ufficiali sovietici sono ancora segreti, ma un reporter russo,  Alexander Mozgovoi , uno  scrittore americano e la testimonianza del testimone oculare dell’ufficiale dell’intelligence Orlov suggeriscono che Arkhipov disse al capitano che la nave non era in pericolo.
Venne chiesto che il sottomarino emergesse. Le cariche di profondità cadevano a sinistra e poi a destra, rumorose ma sempre fuori bersaglio: questi sono segnali, argomentò Arkhipov. Dicono, sappiamo che sei lì. Identificatevi. Venite fuori e parlate. Non intendiamo provocare alcun danno.

COSA STA SUCCEDENDO?

L’equipaggio russo non riuscì a capire cosa stesse succedendo sopra di loro: si erano zittiti ben prima che iniziasse la crisi.
I loro ordini originali erano di andare direttamente a Cuba, ma poi, senza spiegazioni, gli era stato ordinato di fermarsi ad aspettare nei Caraibi.
Orlov, che aveva vissuto in America, aveva sentito dalle radio americane che la Russia aveva segretamente portato missili sull’isola, che Cuba aveva abbattuto un aereo spia americano, che il presidente Kennedy aveva ordinato alla Marina USA di circondare l’isola e di non lasciare passare nessuno attraverso.
Quando gli americani avevano avvistato il sottomarino, Savitsky gli aveva ordinato di gettarsi più in profondità nell’oceano, per sparire dalla loro vista – ma questo li aveva tagliati fuori.
Non potevano sentire (e non si fidavano) dei media statunitensi.
Per quello che sapevano, la guerra era già iniziata.

Non sappiamo per quanto tempo hanno litigato.
Sappiamo che le armi nucleari trasportate dai russi (ogni nave ne aveva una sola, con una guardia speciale che era rimasta con essa, giorno e notte) dovevano essere utilizzate solo se la stessa Russia fosse stata attaccata. O se l’attacco fosse stato imminente.
Savitsky sentiva di avere il diritto di sparare per primo.
I resoconti ufficiali russi affermano che aveva bisogno di un ordine diretto da Mosca, ma la moglie di Archipov, Olga, dice che ci fu un confronto.

Lei e Ryurik Ketov, il capitano dai denti d’oro di un vicino sottomarino russo, hanno entrambi ascoltato la storia direttamente da Vasili. Entrambi  lo raccontano in  questo documentario PBS . Alcune scene sono drammatizzate, ma ascolta quello che dicono …

Mentre il dramma si svolgeva, Kennedy si preoccupava che i russi avrebbero scambiato le cariche di profondità per un attacco. Quando il suo segretario alla Difesa ha detto che gli Stati Uniti stavano lanciando cariche di profondità sui sottomarini, il presidente rimase stupito. Suo fratello Robert Kennedy in  seguito disse  che quella situazione “era il momento di maggiore preoccupazione per il Presidente. La sua mano salì in faccia e chiuse il pugno. ”

Il comando russo, da parte sua, non aveva idea di quanto fosse difficile all’interno di quei sottotitoli. Anatoly Andreev, un membro dell’equipaggio di un altro sottomarino vicino, teneva un diario e in una lettera a sua moglie descriveva quei momenti:

“Negli ultimi quattro giorni, non ci hanno nemmeno fatto salire alla profondità di periscopio … La mia testa sta scoppiando dall’aria soffocante … Oggi tre marinai sono svenuti di nuovo per il surriscaldamento … La rigenerazione dell’aria funziona male, il contenuto di anidride carbonica [è ] in aumento e le riserve di energia elettrica stanno diminuendo. Coloro che sono liberi dai loro turni, sono seduti immobili, fissando un punto … La temperatura nelle sezioni è superiore a 50° [122ºF]”

Il dibattito tra il capitano e Arkhipov si svolse in un vecchio sottomarino a propulsione diesel progettato per il viaggio artico, ma bloccato in un clima che era vicino a quello insopportabile. Eppure, Arkhipov mantennne la calma. Dopo il loro confronto, il missile non fu preparato per sparare. Invece del lancio, il sottomarino russo risalì in superficie, dove fu raggiunto da un cacciatorpediniere americano. Gli americani non salirono a bordo. Non ci furono ispezioni, quindi la Marina degli Stati Uniti non ebbe idea che esistessero siluri nucleari su quei sottomarini e non si sarebbe saputo per circa altri 50 anni, quando gli ex belligeranti s fossero finalmente incontrati in  una 50esima riunione . Invece, i russi si allontanarono da Cuba e si diressero a nord, verso la Russia.

Guardando indietro, tutto è arrivato ad Arkhipov. Tutti sono d’accordo che lui fu il ragazzo che fermò il capitano. È quello che si mise in mezzo.

Non fu punito dai sovietici. Successivamente fu promosso.

Il reporter Alexander Mozgovoi descrive  come la marina sovietica condusse una revisione formale e come l’uomo responsabile, il maresciallo Grachko, quando parlò delle condizioni su quelle navi, “tolse gli occhiali e li sbattè contro il tavolo con furia, rompendoli in piccoli pezzi, e subito dopo lasciò la stanza all’improvviso. ”

Come Arkhipov (che è nella foto sopra) riuscì a mantenere la calma soffrendo tutto quel caldo, come riuscì a persuadere il suo collega, nessuno può dirlo, ma ci aiuta sapere che Arkhipov era già un eroe sovietico.

Un anno prima era stato su un altro sottomarino sovietico, il K-19, quando il sistema di raffreddamento si bloccò e il reattore nucleare a bordo fu in pericolo di fusione.
Senza un sistema di backup, il capitano ordinò all’equipaggio di riparare una nave, e Arkhipov, tra gli altri, fu esposto a livelli elevati di radiazioni.
Ventidue membri dell’equipaggio morirono per malattia da radiazioni nei due anni successivi.
Arkhipov non sarebbe morto fino al 1998, ma sarebbe dovuto morire per un cancro del rene, provocato, si dice, dall’esposizione.

Le armi nucleari sono intrinsecamente pericolose. Gestirle, usarle,  non usarle,  richiede cautela, attenzione.

Vivendo come facciamo ora e avendo a che fare con la Corea del Nord, con i generali pakistani, i jihadisti e chissà chi altri, il mondo è molto, molto fortunato che in un momento critico come quello, qualcuno sia rimasto calmo abbastanza, abbastanza attento e abbastanza freddo. Lì, per dire di no!

 

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